✍ La Revolución Francesa, 1789-1799. Una nueva historia [2002]

por Teoría de la historia

400000000000000473256_s4The first point to be made when reviewing a short book on a vast topic is that some allowance has to be made for the necessary work of selection. This is a text which foregrounds its choices in this matter in an admirable way. Although it aspires to be a ‘narrative history’ of the whole Revolution, it makes clear that political culture, gender, the origins of Terror and the lives of the rural majority will be at the heart of its concerns (pp. 2-3). These are choices attuned to the historiographical moment, and ones which are carried through in a convincing fashion. This steady purpose is one of the book’s good features, as there is a rhythmic return to key issues throughout its chronological chapters. Physically, this is also a very well-presented text, although the paper chosen is so thin that one reads every page against the ghost of its fellows. There are no fewer than six excellent clear maps, and a six-page chronology – this latter perhaps a little telegraphic, restricting itself to one short line for almost all its entries. McPhee also includes extracts from relevant primary documents every two or three pages, from a few lines to substantial paragraphs, and including song-lyrics and private letters alongside official pronouncements, journalism and speeches. This is an effective device for integrating such material, although of course its thorough embedding in the text tends to encourage only one ‘reading’, in line with the argument being laid out. Overall, however, some reservations must be expressed about this work. It sometimes reads as if sections have been boiled down from a much longer draft – the most glaring example is on p. 33, where we read that evidence of noble aggression in the collection of dues ‘conforms with Tocqueville’s thesis of an increasingly intrusive and powerful state rendering the nobility ‘‘dysfunctional’’…’ This sentence, however, is the sole mention of Tocqueville’s name in the book. More generally, changes of subject between paragraphs can be abrupt, and there is a ‘choppy’ feel to the treatment of many issues. There are also occasional infelicities of expression, which again sometimes suggest haste or compression. For example, the revolutionary authorities are reported to have ordained that the king had been ‘mentally ‘‘kidnapped’’ ’ in the Flight to Varennes (p. 90). What constitutes mental kidnapping is not made clear, and in any case, they actually insisted, against all the evidence, that he had been physically abducted. ‘Le roi a été enlevé’ was the first sentence of the municipal proclamation issued on the morning of 21 June 1791, and the same language was used by orders issued in the name of the National Assembly the same day. One might also quibble at some of McPhee’s selections of documents for analysis: there is room to doubt whether Restif de la Bretonne, prolific urban observer though he was, was actually an eyewitness to the execution/murder of the Princesse de Lamballe in La Force prison during the September massacres (p. 98), since we know through Pierre Caron’s analysis that almost every literary ‘eyewitness’ account of the horrors was to some degree or other a fabrication. In a similar vein, there is something futile about McPhee’s debating of Simon Schama’s perception that Loustalot ‘wallowed’ in the description of Foulon and Berthier’s deaths, when the passage in question is offered without any cultural context about prevalent gothic, melodramatic or other literary genres (p. 56). Discussion of other historians also strikes the occasional false note: for example, Timothy Tackett has not ‘demonstrated… [that] there was little talk of conspiracy in the assemblies’ before 1791 (p. 150) – if a recent article gave that impression, his earlier work was clear that ‘virtually any occurrence with potentially negative consequences for the patriot cause [was] construed as part and parcel of a generalised conspiracy’ in 1789–90 (Becoming a revolutionary: the deputies of the French National Assembly and the emergence of a revolutionary political culture (1789–1790), Princeton, N.J., 1996, pp. 244–5). McPhee’s aim is to make a sound point about the absence of unfounded and unconditional ‘paranoia’, but this should not be done by obscuring the real dread of conspiracy that did have a role to play at every stage of events. One further problem is the index: a vital tool for following thematic concerns in a narrative structure, especially for the busy student. In a book that claims to, and does, foreground peasant concerns, it contains no entries for biens nationaux, National Lands, or even ‘land’. There is no sub-indexing, so we learn of Paris only that it is mentioned on almost every third page, and Catholicism likewise on forty-three occasions. The clergy have no separate entry, and neither do bourgeois, workers or wage-earners, or either active or passive citizens. Women’s political action is largely lumped in with other issues such as the treatment of prostitution, indexed under ‘gender, attitudes to’. If this index, like so many, was the work of a professional indexer, then it was certainly not one with a feel for this period. One more serious flaw runs through the book: a lack of analysis of the social composition and cultural interplay of urban politics. If the peasantry are deservedly rescued from neglect, it seems as if the complexities of town-dwellers’ allegiances and interactions have been made to suffer in recompense. McPhee’s account of the taking of the Bastille acknowledges only the presence of ‘crowds’, ‘armed Parisians’ and ‘the people’ in the events of 12–14 July 1789 (p. 54). The role of the revolutionary Municipality and emergent National Guard in the events is not noted, except as a postinsurrectionary consolidation (p. 55). The ‘new term sans-culottes… both a political label… and a social description’ is first used on p. 95, and thereafter is used uncritically to label the insurrectionaries of 10 August 1792, the Parisian foes of the Girondins, the constituency of the Jacobins and the participants of the 5 September 1793 journée (pp. 97, 109, 119, 122). It is only on p. 120 that we learn that the term had originally been an ‘epithet’, and on p. 125 that ‘many sans-culottes militants were bourgeois by occupation’ (and this remark is itself made more or less in passing). ‘Section’ is another term that does not even make it into the index, and there is no historiographical discussion of possible sans-culotte identities. On the other hand, we are told that ‘at the heart of Federalism was the anger of the upper bourgeoisie’ (p. 117), which would have been news to the Lyonnais sectional activists who ousted their Jacobin tyrants in May 1793, and to many in Marseille as well. There is a valid point to be explored about social antagonisms of this kind, but it is radically oversimplified here. It is the extent of this oversimplification which poses the key problem with this book. Many of the other issues mentioned could be dismissed as minor quibbles, and even elements outside the author’s control. In the end, however, this is a text which offers readers an excellent commentary on peasant politics and gender-dynamics, amongst other things, and yet pairs these with a reading of urban politics that would not have seemed unfamiliar to George Rudé or Albert Soboul – more oddly still, it combines such a reading with a thorough commentary on political culture, without allowing the two phenomena to engage with each other. This book gives an overview of aspects of the French Revolution which is not merely up to date, but in some respects innovative, and attuned to the nuances of debate, especially over cultural issues. However, in conclusion, one would have to say that, for all its good qualities, the text does not clearly display a careful attention to all aspects of its analysis, to the point where, at least in regard to urban politics, the impression it gives of current understandings is actually misleading.

[David ANDRESS. "The French Revolution, 1789–1799 by Peter McPhee. Oxford: Oxford University Press, 2002. 234 pp. £11.99", in French History (Oxford), vol. XVI, nº 3, 2002, pp. 371-373]

UnknownLa Revolución Francesa es uno de los más grandes y decisivos momentos de la historia. Nunca antes había intentado el pueblo de un extenso y populoso país reorganizar su sociedad en base al principio de soberanía popular. El drama, el triunfo y la tragedia de su proyecto, y los intentos por detenerlo o por invertir su curso, han ejercido una enorme atracción en los estudiosos a lo largo de más de dos siglos. Aunque con ocasión del bicentenario en 1989 los periodistas de derechas se apresuraron a proclamar que «la Revolución Francesa había terminado», para nosotros su importancia y fascinación no ha disminuido un ápice (1). Desde que unos cuantos miles de parisinos armados tomaron la fortaleza de la Bastilla en París el 14 de julio de 1789, no se ha dejado de debatir sobre los orígenes y el significado de cuanto sucedió. Todo el mundo está de acuerdo en la naturaleza trascendental y sin precedentes de la toma de la Bastilla y los actos revolucionarios vinculados a ella entre los meses de mayo y octubre de 1789. No obstante, las consecuencias de aquellos acontecimientos fueron tales que el debate sobre sus orígenes no muestra señales de concluir. En los años siguientes a 1789 los sucesivos gobiernos revolucionarios trataron de reorganizar todos y cada uno de los aspectos de la vida de acuerdo con lo que según ellos eran los principios fundamentales de la revolución de 1789. Sin embargo, al no haber acuerdo sobre la aplicación práctica de aquellos principios, la cuestión de qué clase de revolución era aquélla y a quién pertenecía se convirtió en seguida en fuente de división, conduciendo a la revolución por nuevos cauces. Al mismo tiempo, los más poderosos oponentes al cambio, dentro y fuera de Francia, forzaron a los gobiernos a tomar medidas para preservar la revolución, que culminaron en el Terror de 1793-1794. Quienes ostentaron el poder durante aquellos años insistieron repetidamente en que la revolución, una vez alcanzados sus objetivos, había terminado, y que la estabilidad era ahora el inmediato propósito. Cuando Luis XVI entró en París en octubre de 1789; cuando en julio de 1791 la Asamblea Nacional resolvió dispersar por la fuerza una muchedumbre de peticionarios que exigían que el rey fuese depuesto; y cuando la Convención Nacional introdujo en 1795 la Constitución del año III, en cada una de estas ocasiones se aseguró que había llegado la hora de detener el proceso de cambio revolucionario. Al final, la subida al poder de Napoleón Bonaparte en diciembre de 1799 supuso el intento más logrado de imponer la anhelada estabilidad. Los primeros historiadores de la revolución empezaron por aquel entonces a perfilar no sólo sus relatos acerca de aquellos años sino también sus opiniones sobre las consecuencias del cambio revolucionario. ¿Hasta qué punto fue revolucionaria la Revolución Francesa? ¿Acaso la prolongada inestabilidad política de aquellos años ocultaba una estabilidad económica y social mucho más fundamental? ¿Fue la Revolución Francesa un punto de inflexión trascendental en la historia de Francia, e incluso del mundo, tal como proclaman sus partidarios, o fue más bien un prolongado periodo de violentos disturbios y guerras que arruinó millones de vidas? Este volumen es un relato histórico de la revolución que al mismo tiempo trata de responder a las trascendentales cuestiones planteadas más arriba. ¿Por qué hubo una revolución en 1789? ¿Por qué resultó tan difícil lograr la estabilidad del nuevo régimen? ¿Cómo podría explicarse el Terror? ¿Cuáles fueron las consecuencias de un década de cambio revolucionario? Este libro se inspira en la enorme riqueza de los escritos históricos de las últimas décadas, algunos de ellos forman parte de los renovados debates con ocasión del bicentenario de la revolución de 1789, pero en su mayoría están influenciados por los cambios que se han ido produciendo en la aproximación al relato de la historia. Cuatro temas sobresalen entre la rica diversidad de aproximaciones a la Revolución Francesa de los últimos años. El primero aplica una visión más imaginativa del mundo de la política situando la práctica del poder dentro del contexto de «cultura política» y «esfera pública». Es decir, esta aproximación sostiene que sólo podemos comenzar a comprender la Revolución Francesa yendo más allá de la Corte y el Parlamento y tomando en consideración una amplia gama de formas de pensar y llevar a cabo la política en aquellos tiempos. Relacionada con ésta tenemos una segunda aproximación que examina el dominio masculino de la política institucional y la respuesta agresiva a los desafíos de las mujeres frente al poder de los hombres. Como corolario, una tercera aproximación ha reabierto los debates acerca de los orígenes del Terror de 1793- 1794: ¿hay que buscar las semillas de la política represiva y mortífera de aquel año en los primeros momentos de la revolución, en 1789, o fue el Terror una respuesta directa a la desesperada crisis militar de 1793? Por último, y en otro orden de cosas, un renovado interés por la experiencia de la gente «corriente» ha hecho posible que los historiadores tengan en cuenta y profundicen en el estudio de la experiencia rural de la revolución. Una dimensión de aquella experiencia en la que se hará aquí hincapié hace referencia a la historia del entorno rural. La década de la Revolución Francesa fue importante también por la elaboración y proclamación de ideas políticas fundamentales o ideologías, tales como la Declaración de Derechos del Hombre y del Ciudadano en 1789 y la Constitución Jacobina de 1793. Las descripciones contemporáneas de algunos de los episodios más espeluznantes de la revolución, como las «masacres de septiembre» en 1792, son sorprendentemente conmovedoras. Por esta razón se reproducen aquí fragmentos clave de una amplia gama de documentos para que el lector pueda escuchar las distintas voces de la Francia revolucionaria [...].

[Peter McPHEE. La Revolución Francesa, 1789-1799. Una nueva historia. Barcelona: Crítica, 2007, Introducción, pp. 7-9]

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